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香火鼎盛-北港朝天宮

北港朝天宮舊稱天妃廟或天后宮,為了紀念分靈自湄洲祖廟──朝天閣,才改名為朝天宮。創建於清康熙年間,西元1694年,因神蹟靈驗,已成為全國三百餘座媽祖廟的總廟,外觀輝煌。廟中供祀天上聖母、鎮殿媽、湄洲媽祖、觀世音菩薩等神像。廟內的樑架結構及木雕皆出自於名匠之手,如廟埕外石欄杆柱上四海龍王之石雕像,每尊姿態各異,氣勢雄健,還有以米字形做出斗拱結網構造而成的藻井,整座寺廟不論是小至窗花上的人物表情動作的刻畫,大到氣勢雄偉的盤騰龍柱,作工之精巧細緻,無異是結合了宗教與藝術精品的綜合體。
 

北港朝天宮終年香火鼎盛,每年最熱鬧的二次祭典分別是農曆正月15日的元宵節及3月23日媽祖誕辰,元宵節是以花燈比賽為主,媽祖誕辰期間,各地信徒及分靈廟宇陸續回北港進香,規模十分盛大,而繞境遊行,更是鑼鼓喧天,萬人空巷,為媽祖香期最高潮。讓整個北港鎮都籠罩在濃郁的宗教氣息中。
 
北港老街的街頭是媽祖廟正門、街尾則接著北港觀光大橋,不同於印象中的觀光老街,並沒有太多外來的商店進駐,大量保存在地的街景與生活面貌,保存著市井生活的原色。老街兩旁建築多為「昭和型」巴洛克式建築,許多店家立面仍然保留當時最流行的巴洛克立面裝飾。特別的是店家除當地特產糕餅、花生、麻油、蠶豆...外,也有許多販售著「農耕用品」為主的店家,在台灣眾多老街中,算是相當特別的景象。
而圍繞著媽祖廟周邊看似不起眼的許多小巷弄,也暗藏著許多在地的小吃美食,如鴨肉飯、油飯、假魚肚羹...等,更是來北港必不可錯過。